Φορητό Ψηφιακό Πλανητάριο - Planetarium On The Go English version 

Η διαστημοσυσκευή Κασσίνι βρίσκεται σε τροχιά γύρω από τον Κρόνο από το 2004, και αποτελεί μία από τις πιο επιτυχημένες διαστημικές αποστολές εμπλουτίζοντας τη γνώση μας για τον γιγάντιο πλανήτη, τους δορυφόρους και τα δαχτυλίδια του. Το Κασσίνι χρησιμοποιεί μια θερμοηλεκτρική γεννήτρια ραδιοϊσοτόπων πλουτωνίου-238, καθώς ο Κρόνος βρίσκεται πολύ μακριά από τον Ήλιο για ηλιακούς συλλέκτες, η οποία μπορεί να παράγει ενέργεια για πολλά χρόνια ακόμη. Όμως σύντομα θα τελειώσει το καύσιμο των πυραυλοκινητήρων, και χωρίς δυνατότητα διόρθωσης της τροχιάς του είναι πιθανό στο μέλλον το Κασσίνι να συγκρουστεί με κάποιο από τα φεγγάρια του Κρόνου με κατάλληλες συνθήκες να φιλοξενούν ζωή, μολύνοντάς τα με γήινα μικρόβια. Για να αποφευχθεί αυτό η NASA αποφάσισε να τερματίσει την αποστολή, και με τις τελευταίες ημέρες να πλησιάζουν πήρε περισσότερα ρίσκα στέλνοντας τη διαστημοσυσκευή σε μία σειρά επικίνδυνων τροχιών, περνώντας πάνω από τον βόρειο πόλο του Κρόνου και βουτώντας στη συνέχεια από το επίπεδο των δακτυλίων ακριβώς έξω από αυτούς.

Οι φωτογραφίες ελήφθησαν στις 2 Δεκεμβρίου στο πρώτο πέρασμα του Κασσίνι πάνω από τον βόρειο πόλο και απεικονίζουν το χαρακτηριστικό εξάγωνο στα σύννεφα του Κρόνου σε διαφορετικά μήκη κύματος. Κάθε πλευρά του εξαγώνου έχει μήκος περί τα 13.800 km που είναι μεγαλύτερο από τη διάμετρο της Γης!

Θα υπάρξουν 20 τέτοια περάσματα, κάθε ένα με διάρκεια μιας εβδομάδας και τον Απρίλιο το Κασσίνι θα περάσει δίπλα από το τεράστιο φεγγάρι του Κρόνου τον Τιτάνα, όπου οι μηχανικοί έχουν υπολογίσει ώστε η βαρύτητα του Τιτάνα να αλλάξει την πορεία στέλνοντάς το στον πιο ριψοκίνδυνο μέχρι στιγμής ελιγμό. Θα περάσει ανάμεσα από τους δακτυλίους και τον πλανήτη μόλις μερικές χιλιάδες χιλιόμετρα πάνω από τις κορυφές των σύννεφων!  Μετά από 22 τέτοια κοντινά περάσματα το Κασσίνι θα βυθιστεί στην ατμόσφαιρα του Κρόνου, μεταδίδοντας πληροφορίες από την ανώτερη ατμόσφαιρα πριν καταστραφεί.

Κώστας Σακκάς

Planetarium On The Go

* Το Φορητό Ψηφιακό Πλανητάριο διδάσκει αστρονομία και συναφείς επιστήμες. Δείχνοντας τις συναρπαστικές ανακαλύψεις στην εξερεύνηση του διαστήματος, συμβάλλει στην κατανόηση του κόσμου γύρω μας, ανοίγει τους ορίζοντες των μαθητών, εμπνέει και εκπαιδεύει για όσα μας περιβάλλουν για την ίδια τη Γη και τη θέση μας στο σύμπαν. Μέχρι τις 8 Ιανουαρίου θα βρίσκεται στημένο στην Αστερούπολη Ιωαννίνων.

2016 12 16 agon cassini low

Η φωτογραφία από τη NASA σε μεγαλύτερη ανάλυση εδώ: https://www.nasa.gov/image-feature/jpl/pia21053/saturnian-hexagon-collage

Άρθρο στον Ηπειρωτικό Αγώνα της 16.12.2016